Rovers, een geheime liefde en een capibara in Montevideo

Op 26 juli 1832 ging de Beagle in Montevideo voor anker, en het schip heeft daar lang en vaak gelegen. Darwin is in totaal 7 keer in Montevideo geweest, waar hij meer tijd doorbracht dan in enige andere stad in Zuid Amerika. Wat hij daar precies deed, is met raadselen omgeven. Hij ging naar het theater, en was zeer gecharmeerd van de vrouwen. Had hij daar als jonge man misschien een geheime liefde? Waarom schrijft hij anders vrijwel niets over zijn verblijf in Montevideo? Wat had hij anders te zoeken in deze toen belegerde stad, met dieven en rovers waarvan volgens Darwin de wachtposten die hun gezag misbruikten het allerergste waren?

Hoewel veel dingen in Uruguay op ons nog dezelfde indruk maken als ze deden op Darwin, is Montevideo drastisch veranderd sinds Darwins verblijf. Het is een relaxte, relatief veilige stad, met nog veel mooie koloniale huizen, door bomen omzoomde straten, en tal van zandstranden aan de Rio de la Plata. In de nu wat vervallen en verlaten ciudad vieja (oude binnenstad) moet Darwin verbleven hebben..

We lopen langs fraaie Spaansachtige huizen, sommige wat desolaat, andere mooi gerestaureerd, we komen leuke galerietjes tegen, we zien souvenirwinkels met een eindeloze varieteit van producten van leer en koeiehoorn, we zien een winkel met de groenten en het fruit uitnodigend buiten uitgestald, en we drinken koffie in een barretje dat er nog simpel uitziet zoals het er in de tijd van Darwin moet hebben uitgezien – een toog, een stenen vloer, en wat rommelige houten tafeltjes en stoeltjes.

We wandelen ’s avonds over de eindeloze – 20 kilometer lange – Rambla langs de Rio de la Plata. Deze brede rivier kon Darwin niet bekoren; hij vond het maar modderig water, zonder pracht of schoonheid. Inderdaad heeft de rivier een donkerbruine kleur, die niet altijd even vrolijk overkomt..

Montevideo is een grote stad; bijna de helft van de inwoners van Uruguay woont er. Het is bijna niet meer voor te stellen dat Darwin hier een capibara schoot, het grootste knaagdier ter wereld dat alleen in Zuid Amerika voorkomt. Het door Darwin geschoten exemplaar mat een meter tien, en woog bijna 50 kilo. In Darwins tijd waren de capibara’s door heel Uruguay talrijk, maar nu zijn ze geleidelijk naar het noorden verdreven. Zover zijn wij niet geweest, en we moeten het doen met een hele groep capibara’s in de Reserva de Fauna y Flora in Piriapolis, opgericht om de inheemse fauna van Uruguay te herbergen. Darwin had gelijk: de beesten lijken uit de verte een beetje op wilde zwijnen. Ze hebben ook wel iets van reeën, maar van dichtbij kun je ze niet goed plaatsen.

Leave a Reply